return to home page

Georg Wilhelm Steller. Reise von Kamtschatka nach Amerika mit dem Commander-Kapitan Bering. St. Petersburg, 1793.


English | Russian Английский | Русский

Georg Wilhelm Steller (originally spelled Stoller) was born in Windsheim, Franconia, on March 10, 1709. He graduated from Wittenberg and Halle universities with degrees in theology and later was certified in botany from the Royal Academy of Sciences in Berlin. In 1737 Steller was appointed an adjunct professor in natural history at the Imperial Academy of Sciences in St. Petersburg and was accepted as a member of the Great Northern Expedition.

In January 1739, for the first time Steller met his countrymen and fellow Siberian explorers, Gerhard F. Muller and Johann G. Gmelin, in Eniseisk en route to Kamchatka. In March 1741, he arrived at the port of St. Peter and Paul on Avacha Bay, the point of embarkation for Bering's voyage to America. He was to serve as Bering's physician and was tasked with studying the minerals, flora, and fauna encountered on the expedition. From the start, however, the men did not get along well. Bering may have felt intimidated by Steller's intellect and education or disliked his lack of appreciation of the military chain of command. As a result, Bering and the other officers generally ignored Steller's scientifically sound advice and restricted his opportunities to go ashore. Nevertheless, he managed to record many new plants and animals, including the massive Steller's sea cow (up to twenty-four feet in length, the animal would be hunted to extinction by 1768) and the salmonberry, which he named Rubus americanus. He also described the sea otter, the fur seal, and the sea lion in a classic zoological treatise published posthumously.

Steller died of a sudden illness on November 12, 1746, in Tiumen en route to St. Petersburg. He was only thirty-seven years old. The final two years of his life brought the misfortunes of being recalled from Kamchatka by the Academy and twice being arrested on trumped-up accusations of treason for freeing some Kamchadal prisoners without authorization. Because of his constant movements, Steller managed to prepare relatively little for publication, despite amassing a large body of raw material. Following his premature death, other scientists, including Gmelin, Linnaeus, Krasheninnikov, Pallas, and Pennant, made heavy use of the information he had collected. Steller has been compared with Henry David Thoreau for his self reliance, affinity for nature, disdain for bureaucracy, love of solitude, and respect for native peoples.

Steller's journal, presented here, is the dramatic first-hand account of Bering's fateful expedition, during which roughly half the crew, including Bering himself, perished from hunger or disease. Half a century later, the journal was reworked by Peter Simon Pallas, a professor of natural history at the Academy of Sciences in Petersburg, and published in the collection of documents entitled Neue nordische Beytrage zur physikalischen und geographischen Erd- und Volkerbeschreibung, Naturgeschichte und Okonomie. The journal was translated into Russian and English.


Георг Вильгельм Штеллер родился в Виндсхейм, Франкония, 10 марта 1709 года. Он закончил Виттенбергский и Гальский университеты, где изучал теологию, а потом получил диплом по ботанике в Королевской акадении наук в Берлине. В 1737 году Штеллер был назначен помощником профессора естественной истории в Императорской академии наук в Санкт-Петербурге и стал членом Великой северной экспедиции.

В январе 1739 года в Енисейске по пути на Камчатку Штеллер впервые встретил своих соотечественников, тоже исследователей Сибири—Герхарда Ф. Миллера и Йоханна Г. Гмелина. В марте 1741 года он прибыл в порт Св. Петра и Павла на Абачинском заливе—место отправления Беринга в Америку. Он должен был служить Берингу врачом, а также изучать минералы, флору и фауну на пути экспедиции. С самого начала, однако, отношения не сложились. Возможно, Беринга испугал ум и образование Штеллера или капитану не понравилось, что Георг недостаточно ценил военный стиль командования. В результате Беринг и другие офицеры обычно игнорировали научные советы Штеллера и ограничили его возможности высаживаться на берег. Несмотря на это он сумел записать множество новых растений и животных, включая свою массивную морскую корову (до 24 футов длиной; это животное к 1768 году будет окончательно истреблено охотниками) и морошку, которую он назвал Rubus americanus. Он также описал морскую выдру, котика и морского льва в классической зоологической монографии, изданной посмертно.

Штеллер умер от неожиданной болезни 12 ноября 1746 года в Тюмени по дороге в Санкт-Петербург. Ему было лишь 37 лет. Последние два года ему не везло: Академия отозвала его с Камчатки и он был дважды арестован по сфабрикованным обвинениям в измене за освобождение камчадальских заключенных без разрешения властей. Из-за своих постоянных переездов Штеллер сумел подготовить для издания относительно мало, несмотря на поразительно огромное колличество сырого материала. После его преждевременной кончины другие ученые, включая Гмелина, Линнея, Крашенинникова, Палласа и Пеннанта, активнейшим образом использовали собранную им информацию. Штеллера сравнивали с Генри Давидом Форо за его надежность, любовь к природе, презрение к бюрократии, склонность к одиночеству и уважение к местным жителям.

Журнал Штеллера, представленный здесь, является ярким личным описанием роковой экспедиции Беринга, в ходе которой почти половина команды, в том числе и сам Беринг, погибли от от голода и болезней. Полвека спустя дневник был обработан Петером Симоном Палласом, профессором естественной истории Академии наук в Петербурге, и опубликован в собрании документов, которое называлось "Neue nordische Beytroge zur physikalischen und geographischen Erd- und Volkerbeschreibung, Naturgeschichte und Okonomie". Дневник был переведен на русский и английский языки.

Northeastern Expeditions | Северо-восточные экспедиции
Exploration and Science | Исследования и наука